Restoring Cloud Forests in Zapatoca, Colombia


Don Rey with a sprouted cutting.
Sean "Madrón" Dixon-Sullivan -- that's how I signed the guestbook at Magic Mountain Reserve.  Owner Rey Díaz Rueda baptizes visitors with a "mountain name" to connect them with his reserve.  For 'Don Rey,' eccentric artist-turned-conservationist, connecting people with nature is one of his main objectives.  The other is to restore that nature.

Madrón, named after my favorite tree of the
 Klamaths, Californiathat resemble the arrayan trees here.

Why Restoration?
Past agricultural practices have degraded the land at Magic Mountain.  The parents of the previous owners first developed it in the early 1900's; they clearcut the forests and replaced them with imported grasses and cattle.  Like throughout much of Colombia and the world, the conversion to pasture caused a cascade of ecological side-effects:  
  • Overgrazing led to compaction and then erosion of soil.  Many slopes remain rocky and barren today.
  • Without soil to absorb and gradually release rainwater, streams degenerateg from steady flow into the extremes of drought and flood.  Today the area's rivers run brown with eroded sediment.     
  • The native ecosystem -- andean cloud forest -- was displaced.  This includes habitat of the Andean bear, sightings of which were reported by the original owners, but are now almost unheard of.
Throughout the Andes 95% of original cloud forest has been destroyed.[1]  Fortunately, some remains here along the cloudy peaks of Magic Mountain, its canopy pierced by towering wax palms, Colombia's national tree [which we learned about at Kasaguadua Reserve].  Elsewhere in the lowlands and gulleys, native pioneer species have begun the succession towards a restored forest.  And since 2010 Don Rey, his son Daniel and volunteers have been assisting the reforestation process across the 86-hectare (211-acre) reserve.

A ceiba seedling on the eroded slopes above the headquarters.

Reforestation Techniques
The nursery is the heart of reforestation efforts at Magic Mountain.  Here Don Rey, under guidance from his biologist son Daniel, have been establishing various native tree species for transplant.  Species include fast-growing pioneers such as aliso (Alnus acuminata), cordoncilla (Piper aduncum), and guamo (inga spp.) as well as later-stage climax trees, such as andean oak (Quercus humboltii), ceiba (Ceiba pentandra), gaque (Clusia multiflora) and wax palm (Ceroxylon quindiuense).

[For more info see Trees of the Andes]

The nursery with roughly 400 aliso,
a common reforestation pioneer
 on Natural Farms in the Andes
Nursery stock comes from several sources.  An allied reserve, El Pàramo - La Floresta,[2] provided the aliso (pictured above) to Magic Mountain.  The forest provides others, such as gaque (pictured below), seedlings of which we gathered and bagged.

Potting gague seedlings pulled from the forest.

Cuttings
is another method Don Rey and Daniel have been experimenting with.  While nursery stock requires months of care, digging large holes for transplant, adding fertilizer and watering, cuttings only require chopping a branch (6' long) and digging a hole (2' deep and as wide as a post-hole digger).  Such a simple method allows faster reforestation of larger areas.

Don Rey inspecting a nuclei of cuttings.
An aro cutting sprouts in the foreground.

While the survival rate might be lower with this method -- 50% have sprouted after 3 months -- Don Rey plants in dense groups (grid, 4'6" apart), or "nuclei," that guarantee establishment of mini-forests in key locations.  The other shortcoming is only certain species will propagate with this method, mainly pioneers such as arboloco (Montanoa quadrangularis), aro (Trichanthera gigantea), bocaro (erythrina fusca) and cocota (Spondias purpurea).  However, just like with natural succession the nuclei of pioneers provide shelter for slower, climax species will eventually replace them.  

Sprouted ____ cutting, which will eventually shade out
the surrounding ferns and invasive grasses.
See an experiment with cuttings of 10 species in Minca, Colombia : Reforestal con Estacas.

Other Restoration work includes removing invasive species, such as retamo (Ulex europeaus).  The spikey shrub spreads across neighbors' pasture and encroaches on the reserve, displacing natives and blocking wildlife habitat.  The solution: summon my persona of a previous job, Don Machete of Omoki.

Dulcineo carrying seedlings for transplant, through the pines.
Pines and eucalyptuses are more exotic species common throughout Colombia, like we've seen in Bogota's Eastern Hills.  In past decades landowners have planted them for timber and profit.  However, such plantations displace native forests and provide little in terms of habitat and ecosystem function.  The soil below remains dry and eroded for decades.  Such is the case on some slopes at Magic Mountain Reserve.  The plan for Don Rey is to eventually cut the pines, use the timber to build accomodations for visitors, and replant the areas with native trees.  

Fortunately in some of the flatter areas, where erosion has been less an issue, native pioneer trees are already establishing in the understory, ready to regenerate native forest once the pines are cut.  I was also happy to learn that many nursery companies no longer supply pine stock, opting instead for native hardwoods (even if still motivated by profit), according to Don Rey.  


For more on Magic Mountain Reserve follow them on facebook,[3] or to visit see their Workaway page.[4]  Check back in July, planting season, to learn more about reforestation techniques.

References
[1] Christopher Serveen, et. al. "Bears; Status Survery and Conservation Action Plan," World Conservation Union. 1999 [pdf link]
[3] Reserva Natural "La Montaña Mágica-El Poleo," Facebook page
[4] "Help with a Mountain Reserve in Zapatoca," Workaway page

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Restauración de los Bosques Nativos en Zapatoca, Colombia 

Sean "Madrón" Dixon-Sullivan - así es como firmé el libro de visitas en la Reserva Montaña Mágica. El Dueño Rey Díaz Rueda bautiza a los visitantes con un "nombre de montaña" para conectarlos con su reserva. Para Don Rey, artista excéntrico convertido en conservacionista, conectar con la naturaleza es uno de sus principales objetivos. La otra es restaurar esa naturaleza.

¿Por qué la restauración? 
Las prácticas agrícolas insostenibles han degradado gravemente la tierra en la Montaña Mágica. Fue desarrollado por primera vez a principios de 1900 por los padres del propietario anterior, que cortó los bosques y los reemplazó con hierbas importadas y ganado. Como en gran parte de Colombia y del mundo, esto causó una cascada de destrucción ecológica: 
  • El sobrepastoreo causa la compactación ya la erosión del suelo. Muchas cerros estan rocosas y estériles hoy. 
  • Sin suelo para absorber y liberar gradualmente el agua de lluvia, las quebradas degeneración de flujo constante en los extremos de la sequía y las inundaciones. Hoy en día los ríos de la zona se vuelven marrones con sedimentos erosionados. 
  • El ecosistema nativo - el bosque nuboso andino - fue desplazado. Esto incluye el hábitat del oso andino, cuyos avistamientos fueron reportados por los dueños originales, pero ahora son casi desconocidos. 
A lo largo de los Andes, el 95% del bosque nuboso original ha sido destruido. Afortunadamente, algunos permanecen aquí a lo largo de los picos nublados de la Montaña Mágica, con su dosel perforado por altas palmas de cera, el árbol nacional de Colombia [que aprendimos en la Reserva de Kasaguadua]. En otras partes de las tierras bajas y de los barrancos, especies pioneras nativas han comenzado la sucesión hacia un bosque restaurado. Y desde 2010 don Rey, su hijo Daniel y voluntarios han estado asistiendo al proceso de reforestación alderredor de la reserva de 86 hectáreas.

Técnicas de Reforestación 
El vivero es el corazón de los esfuerzos de reforestación en la Montaña Mágica. Don Rey, bajo la guía de su biólogo hijo Daniel, ha estado estableciendo varias especies de árboles nativos para el trasplante. Entre las especies se incluyen pioneros de rápido crecimiento como aliso (Alnus acuminata), cordoncilla (Piper aduncum) y guamo (Inga spp), así como árboles climax de etapa posterior como roble (Quercus humboltii), ceiba (Ceiba pentandra), Gaque (Clusia multiflora) y palma de cera (Ceroxylon quindiuense).

[Por mas informaciòn, mira Àrboles de los Andinos]

Las existencias de vivero provienen de varias fuentes. Una reserva aliada, El Pàramo - La Floresta, para proveer los alisos (foto arriba) a la Montaña Mágica. El bosque proporciona otros, como los gaques (foto abajo), plántulas de las cuales nos reunimos y embolsamos.

Estacas es otro método con el que Don Rey y Daniel han estado experimentando. Plantas del vivero requiere meses de cuidado, excavando huecos grandes para el trasplante, añadiendo fertilizante y riego, sin embargo las estacas son mucho más fáciles: simplemente cortar una rama de un árbol existente (2m de largo) y pegarlo en el suelo (profundidad de 50cm y la anchura del huecador). Esto permite la reforestación más rápida de áreas más grandes.

Mientras que la tasa de supervivencia podría ser menor con este método - el 50% han crecido después de 3 meses - Don Rey contrarresta esto plantando muchos estacas juntos, en "núcleos", que garantía establecimiento de bosques pequeños en lugares importantes. El otro inconveniente es que sólo ciertas especies se propagarán con este método, principalmente pioneros como arboloco (Montanoa quadrangularis), aro (Trichanthera gigantea), bocaro (Erythrina fusca) y cocota (Spondias purpurea). Sin embargo, al igual que con la sucesión natural, los núcleos de los pioneros proporcionan refugio a través del cual especies de climax más lentas pueden eventualmente crecer y reemplazarlas.

Otros trabajos de restauración incluyen la eliminación de especies invasoras, como retamo (Ulex europeaus). El arbusto espinoso se propaga a través de los pastizales de los vecinos y invade la reserva, desplazando a los nativos y bloqueando el hábitat. La solución: convocar a mi persona de un trabajo anterior, Don Machete de Omoki.

Los pinos y los eucaliptos son especies más exóticas comunes en Colombia, como hemos vista en los cerros orientales de Bogotà. En décadas pasadas los terratenientes los han plantado para obtener madera y ganancias. Sin embargo, tales plantaciones desplazan los bosques nativos y proporcionan poco en términos de hábitat y función del ecosistema. El suelo de abajo permanece seco y erosionado durante décadas. Tal es el caso en algunos lugares en la Reserva de la Montaña Mágica. El plan de Don Rey es cortar eventualmente los pinos, utilizar la madera para construir habitaciones para los visitantes, y replantar las áreas con árboles nativos.

 Afortunadamente en algunas de las áreas más planas, donde la erosión ha sido menos un problema, los árboles pioneros nativos ya están estableciendo en el sotobosque, listo para regenerar el bosque nativo una vez que los pinos son cortados. También me complace saber que muchas empresas de viveros ya no vender arbolitos de pinos, optando por maderas nativas (aunque aún estén motivadas por el beneficio), según Don Rey.

Para más información sobre la Reserva Montaña Mágica, sígalos en facebook, o visite su página Workaway. Consulte en julio, la temporada de siembra, para aprender más sobre las técnicas de reforestación.

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